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Edición España. Entrevista con Rafael Gallego, socio fundador y director general de la nueva aerolínea balear

“Uep Airways nace de una alianza de éxito entre aviación y distribución”

11 marzo, 2021 Premium
  • En mayo, “sí o sí”, despega Uep Airways, la aerolínea balear que operará vuelos interislas y luego saltará a la península
  • La nueva compañía está participada por Swiftair en un 65% y Rafael Gallego, en el 35% restante
  • En el año 2019, viajaron en vuelos interinsulares 2,7 M de pasajeros en todas las rutas. La de mayor tráfico es la que une Mallorca e Ibiza

Entrevista/ En mayo, “sí o sí”, despega Uep Airways, la aerolínea balear que lleva por marca el típico saludo de calle en cualquiera de las islas del archipiélago mediterráneo (“Uep! Com anam?”). Operará vuelos interislas, en principio, y se propone erigirse en la operadora de referencia de Baleares. En plena pandemia de COVID-19, un grupo de emprendedores decidió aprovechar las oportunidades que toda crisis ofrece, teniendo en su caso la fortaleza de reunir años de experiencia y conocimiento en las dos áreas claves para convertir en un caso de éxito una compañía aérea: en la operación aérea con Swiftair, aerolínea con 35 años de trayectoria, que controla el 65% de la nueva empresa, y la comercial y de distribución con Rafael Gallego, propietario de agencias de viajes, expresidente y actual vicepresidente primero de la Confederación Española de Agencias de Viajes (CEAV), con el 35%, quien contó a HOSTELTUR todos los detalles de este ingente proyecto sobre el que afirma: “Somos ambiciosos, pero somos realistas”.

¿Quiénes están detrás de Uep Airways y quiénes la van a dirigir?

En la sociedad de Uep Airways, el 65% es de Swiftair y 35% de Rafael Gallego. Uep nace como una filial de Swiftair. El presidente de la compañía es Salvador Moreno, que es el CEO y presidente de Swiftair, y yo soy socio fundador y el director general de la empresa. Todo lo que tiene que ver con el área de operaciones, lo maneja Swiftair y yo estoy al frente del área comercial que la llevamos desde Palma de Mallorca. Estamos formando un equipo directivo ad-hoc que todavía concretando.

¿Cómo inició el proyecto? ¿Es otra aventura?

El proyecto surge aproximadamente hace cuatro meses. Ante la situación que se estaba produciendo en el sector aéreo, nos dimos cuenta que había una oportunidad en Baleares de tener una marca propia de la Comunidad que ayudara a su conectividad aérea. Haríamos sinergias de la experiencia que tenemos en el sector comercial y con el cliente, lo cual es fundamental, ya que, en función de la compañía aérea, más del 65% de las ventas y, en algunos casos, del 80%, se hace a través del canal de agencias de viaje; y la experiencia de Swiftair, una compañía aérea española con más de 30 años de historia, con casi 50 aviones y que, además, ha operado las rutas interislas poniendo sus aviones y tripulaciones para Air Europa. De modo que esta no es una aventura empresarial, tenemos conocimiento histórico por ambas partes de cuáles son las rutas que necesita Baleares. Conocimiento del mercado comercial y del mercado técnico es una alianza de éxito, ninguna aerolínea cuenta con esta sociedad y sinergias del conocimiento comercial con el operativo. Somos muy ambiciosos pero muy realistas.

De dónde surge la marca, ¿cómo le pusieron Uep, les tomaron en serio en el registro?

Estuvimos dándole vueltas al nombre …Baleares Airlines, Mediterranean Airlines…Tramuntana Airways, ya hay Viajes Tramuntana… de repente pasamos un poco al cachondeo y, entre bromas de que si Tomeu o Pep Airlines, surgió Uep Airways, una palabra utilizada en todas las islas que forma parte del típico saludo de calle en Baleares, “Uep, com va?” (Ey, cómo va), y nos dimos cuenta que era sonora, corta, con impulso y plenamente identificada con cualquiera de las islas…Cuando fuimos a la notaría para registrarla, se partían de risa que una aerolínea la llamáramos así.

¿Cuándo van a despegar, ya tienen definida la programación?

Aún en medio de la dificultad de hacer planes en la situación actual, por mandato del consejo de administración de Switair, tenemos que despegar en mayo, sí o sí, con rutas que, de momento, vamos a operar con tres aviones ATR 72, para conectar Mallorca, Ibiza y Menorca. Estamos terminando de definir las frecuencias en función de la situación. Estamos en la planificación, pero el problema de planificar en medio de la pandemia es la incertidumbre. Lo que es seguro es que empezamos en ese mes… De cara al verano, con el antecedente del programa que se hacía para Air Europa de cuatro frecuencias a Menorca y seis a Ibiza, debido a la crisis, estamos planificando dos y cuatro.

¿En qué punto del proyecto están en este momento?

En este momento estamos en la fase del desarrollo de la plataforma de la comercialización del producto, porque evidentemente vamos a utilizar todos los canales de venta que cualquier compañía aérea tiene en este momento a disposición: venta directa a través de nuestra página web porque no se puede renunciar a ello, pero también en todos los canales de venta, agencias, turoperadores y GDS, en España y fuera de España. No nos vamos a limitar.

Si tienen previsto empezar a volar en mayo, ¿cuándo van a tener los vuelos en sistema para la venta?

Pues en cuanto esté lista la plataforma que esperamos tenerla para la primera quincena de abril.

¿Cuál es el tamaño del mercado balear?

En el año 2019, viajaron en vuelos interinsulares 2,7 millones de pasajeros sumando todas las rutas. La de mayor tráfico de pasajeros es la de Palma-Ibiza que, en los dos sentidos, concentra alrededor de un 60% del total. Hubo una caída considerable del 50%. Tenemos un tráfico cautivo que, obligatoriamente, tiene que tomar un avión para viajes de trabajo, por médico, estudio y reencuentros familiares (ver tabla).

Las principales quejas de los baleares que vuelan entre islas son la falta de puntualidad, que para ellos es clave porque, efectivamente, las principales motivaciones de viaje son por citas médicas o reuniones de trabajo y también que, en alguna ocasión, ha habido cancelaciones.

Yo sinceramente desconozco esas situaciones, pero desde luego no cabe en nuestra cabeza caer en ellas. El avión tiene que salir a su hora y no vamos a entrar en esa dinámica de cancelación de vuelos… Queremos ser transparentes porque aspiramos ser la aerolínea de referencia de Baleares, por lo cual, no vamos a caer en ese tipo de situaciones, no cabe para nosotros esa posibilidad.

Y su política comercial y tarifaria. A los baleares siempre les han prometido una tarifa única, ¿qué opinan?

Nuestra política va a ser transparencia en la tarifa. Primero, la estrategia de tarifa la marca el mercado y esto es en cualquier sector. Una tarifa única para Baleares es un reclamo no solo en Baleares, también en Canarias. Yo siempre he sido de la opinión de que hay que tener cuidado, con marcar una tarifa que pueda causar el efecto contrario al que la gente quiere, porque somos una empresa privada y si esa tarifa no te permite cubrir tus costes pues tendrás que eliminar esa ruta.

¿Y en cuanto a tecnologías y nivel de digitalización?

Esto es lo que nos ha retrasado un poco porque, en principio, íbamos a salir en abril y lo hemos llevado a mayo, con la probabilidad de que el 15 de abril esté lanzada la plataforma. Nos queda mes y medio. Además, todas las tecnologías y herramientas que se están utilizando en el mercado las va a tener Uep, lo que pueda hacer cualquier otra aerolínea nosotros lo vamos a hacer. También vamos a adoptar todas las medidas que marque la ley y las que siguen otras compañías para asegurar la salud de nuestros empleados y clientes.

Con tres aviones modelo ATR 72 como este iniciará operaciones Uep! Airways, según ha trascendido. La librea corresponde a su matriz Swiftair.

¿Cómo ven sus oportunidades frente a las otras dos operadoras del mercado interislas?

Air Nostrum y Air Europa mantienen los vuelos interislas, pero han reducido las frecuencias… Nosotros vamos a operar vuelos regulares, pero nuestra intención es trasladar posteriormente la conectividad a otras regiones… Con Castilla y León. Nosotros lo estamos valorando, porque, insisto, somos muy realistas, ir paso a paso, pero en un futuro, si el sector se recupera, restableceremos conexiones con Valencia, con Alicante que se estaban operando tradicionalmente… Hay agencias mayoristas interesadas en montar una operativa con Baleares y veremos qué podemos aportar a las islas.

¿Afectará a los vuelos interislas las rutas que tendrá que dejar Iberia y Air Europa cuando se integren?

Tendrán que dejar algunas porque en algunos mercados puede haber un monopolio, o tomar medidas, o si lo solucionamos nosotros creando competencia, mejor para todos y, en especial, para el usuario. Sería muy perjudicial para un mercado y en especial en un servicio público como este que hubiese monopolio.

¿Ven competencia en los ferrys, ahora con los fast ferrys, los AVE del mar? Además, son menos contaminantes que el transporte aéreo, en especial los propulsados por gas natural.

Es evidente que la competencia directa del transporte aéreo en los archipiélagos -también en Canarias- es el transporte marítimo y, en parte de la población, probablemente pese el tema de la huella de CO2, pero lo que más influye es el precio…y lo tengo claro porque me he dedicado toda mi vida a vender billetes. Lo que sí es cierto es que también tiene mucho que ver la motivación del viaje, si es por trabajo, o por temas sanitarios o médicos, se busca el trasporte más rápido y más eficiente en tiempo de viaje. Ahora, si la razón del viaje es ir de vacaciones con la familia y se quiere llevar el coche, no hay competencia. En cuanto a la contaminación, el transporte marítimo también es contaminante y habría que sopesarlo, más cuando la aviación está invirtiendo en flota eficiente en consumo de combustible y los aviones de última generación que están saliendo al mercado son cada vez más limpios.

¿Cuál será su estrategia de crecimiento y qué nuevos proyectos tienen dentro de esta?

Va a ir muy ligada a cómo se desarrollen los acontecimientos en el escenario de la COVID-19 y la capacidad de generar ingresos, según vaya bien, iremos creciendo. Empezamos por Baleares, pero si el mercado comienza a recuperarse, recobraremos conectividad con la Península. Los aviones los tenemos, los tiene la matriz, Swiftair, no es un problema esperar a tener aviones. Y además hay un compromiso de parte del presidente de que, en función de cómo vaya funcionando Uep Airways, la irá dotando de más aviones para reforzar las rutas que tengamos y abrir nuevas rutas que sean buenas para nosotros y para Baleares. Sin duda, pensamos que va a ser un modelo de éxito por lo que aportan en valor cada parte de la compañía, la operativa con Swiftair y la comercial por mi parte.

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