La Administración Obama frena de golpe la joint venture de nueve aerolíneas de Star Alliance

La Administración Obama, al parecer, está dando muestras de no ser muy amiga de las alianzas y joint venture entre grupos de aerolíneas y de poner en duda los supuestos beneficios que suponen para los consumidores en desmedro de la competencia, al contrario de su antecesor, Bush. Esto podría poner en riesgo los planes de explotación conjunta de rutas trasatlánticas de varias socias de Star Alliance y los de American, British e Iberia.

El Departamento de Justicia de Estados Unidos frenó de golpe al Departamento de Transporte en su intención de conceder posiblemente esta semana la inmunidad antimonopolio a nueve miembros de la Star Alliance, y Continental Airlines, compañía que tiene previsto unirse a la alianza aérea liderada por Lufthansa el próximo mes de octubre, cuando se sale de SkyTeam. Esta decisión podrái afectar igualmente la solicitud realizada por American, British e Iberia.

Continental Airlines, United Airlines y ocho miembros de Star Alliance solicitaron al Departamento de Transporte la unión de Continental para adquirir inmunidad antimonopolio. La aprobación del DOT permitiría a Continental, a United y a las otras aerolíneas inmunes de Star Alliance a trabajar de manera estrecha para ofrecer itinerarios de vuelo, tarifas y servicios, según argumentan, competitivos.
 
La inmunidad, tal como se propone, elevaría los precios y restringiría la competencia, según sostiene el Departamento de Justicia. Añadió que hay escasas probabilidades de que las aerolíneas de Star Alliance sean capaces de cumplir con los beneficios prometidos a los pasajeros a través de su unión.

El Departamento de Transporte tendrá que confeccionar cualquier aprobación de inmunidad antimonopolio a un número limitado de rutas transatlánticas, apuntó el Departamento de Justicia.

No obstante, las compañías aéreas han señalado que el Departamento de Justicia no tiene autoridad para bloquear una decisión de inmunidad del DOT, y que esperan que su solicitud sea aprobada.

Analistas y observadores del gobierno, sin embargo, predijeron que el Departamento de Transporte revisaría su decisión para atender a las preocupaciones de Justicia. Se ha puesto de relieve que las críticas expresadas por el Departamento de Justicia señalan un cambio de la Administración Obama de un Bush mucho más favorable a las alianzas a un entorno mucho más perspicaz del actual Gobierno.

Las solicitudes pendientes más inmediatas son la de Star Alliance y la presentada por British Airways y American Airways con el soporte de la alianza Oneworld.

Objecciones a la alianza de Star
 
En la presentada por Star Alliance y Continental, el Departamento de Transporte reconoció posibles problemas de competencia pero, en última instancia, de acuerdo con los solicitantes, se verían compensados por la mejora de la eficiencia y los beneficios de los pasajeros que se derivarían de una cooperación más estrecha entre las compañías aéreas.

Sin embargo, el Departamento de Justicia, en su refutación, dice todo lo contrario: "El daño a la competencia que pudieran sufrir los consumidores en estos mercados transfronterizos y transatlánticos no es compensado por los beneficios públicos", apunta.

Los mercados transatlánticos que perderían ventajas competitivas de las compañías aéreas en caso de obtener la inmunidad serían los vuelos de Nueva York con destino u origen en Estocolmo, Copenhague, Ginebra y Lisboa. En esas rutas, las tarifas subirían del 6,6% al 15%, así como en otras.

Otras protestas
 
A principios de mayo pasado la Asociación de Agentes de Viajes de Estados Unidos (ASTA, por sus siglas en inglés) y la Asociación de Servicios Interactivos de Viajes (ITSA) pidieron al Departamento de Transporte que revisara su decisión previa de conceder la inmunidad antimonopolio a esta joint venture de un grupo de compañías aéreas de Star Alliance, tal y como informó HOSTELTUR..

ASTA e ITSA dicen que, a menos que la inmunidad se limite, las compañías podrían ejercer conjuntamente el dominio de mercado sobre las agencias de viajes, lo que resultaría en precios más altos y menos opciones para los pasajeros.
 
Por otra parte, la Coalición de Viajes de Negocios y un grupo de corporaciones y empresas de gestión de viajes escribió al Secretario del DOT, Ray Lahood, para expresarle una preocupación similar.

ASTA ya había formulado observaciones similares en contra de la concesión de inmunidad antimonopolio a seis compañías aéreas de la alianza SkyTeam.  En esa oportunidad, DOT aprobó la solicitud de las compañías aéreas Air France/KLM, Delta Airlines, Alitalia, Czech Airlines y Northwest, miembros de SkyTeam, pese al pliego de trece objeciones presentado por la asociación de agencias.

United, actual miembro de la alianza Star, y Continental, futuro miembro, son la tercera y la cuarta compañías aéreas más grandes del mercado nacional de Estados Unidos, respectivamente.

Diana Ramón Vilarasau
(transportes@hosteltur.com)
 
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